domingo, 16 de julio de 2017

9 EL PROBLEMA DE LOS PLÁSTICOS, ACUMULACIÓN

Se han acumulado cantidades sustanciales de plástico en el medio ambiente natural y en vertederos. Alrededor del 10 por ciento en peso de la corriente de residuos municipales es de plástico (Barnes et al., 2009) y esto se considerará más adelante. 

El plástico desechado también contamina una amplia gama de hábitats naturales terrestres, de agua dulce y marinos, con cuentas de periódicos de escombros de plástico incluso en algunas de las montañas más altas. También hay algunos datos sobre la basura en el medio urbano (por ejemplo, compilado por EnCams en el Reino Unido; http://www.encams.org/home); Sin embargo, en comparación con el medio marino, existe una clara falta de datos sobre la acumulación de desechos plásticos en hábitats naturales terrestres y de agua dulce. Existen relatos de contaminación inadvertida de suelos con pequeños fragmentos de plástico como consecuencia de la dispersión de lodos de aguas residuales (Zubris y Richards 2005), de fragmentos de compost contaminante de plástico y vidrio preparados a partir de residuos sólidos municipales (Brinton 2005) y de plástico en arroyos, ríos y, en última instancia, el mar con el agua de lluvia y los eventos de inundación (Thompson et al., 2005).

Sin embargo, existe una clara necesidad de más investigación sobre las cantidades y efectos de los desechos plásticos en los hábitats naturales terrestres, en las tierras agrícolas y en las aguas dulces. Inevitablemente, por lo tanto, gran parte de la evidencia presentada aquí es del medio marino. A partir de las primeras descripciones de plástico en el medio ambiente, que fueron reportadas de las canales de aves marinas recolectadas en las costas a principios de los años sesenta (Harper & Fowler 1987), la extensión del problema pronto se volvió inconfundible con los desechos plásticos que contaminaban los océanos desde los polos hasta el ecuador y desde las costas hasta el mar profundo. La mayoría de los polímeros son flotantes en el agua, y puesto que los artículos de los desechos plásticos tales como cartones y botellas atrapan a menudo el aire, las cantidades substanciales de desechos plásticos se acumulan en la superficie del mar y pueden también ser lavados en tierra. Como consecuencia, los plásticos representan una proporción considerable (50-80%) de los desechos de la costa (Barnes et al., 2009). Las cantidades son muy variables en el tiempo y el espacio, pero hay informes de más de 100 000 ítems m-2 en algunas costas (Gregory 1978) y hasta 3 520 000 ítems km-2 en la superficie del océano (Yamashita & Tanimura 2007).

Los giros y las convergencias oceánicas parecen estar particularmente contaminados, al igual que los mares cerrados como el Mediterráneo (Barnes et al., 2009, Ryan et al., 2009). A pesar de su naturaleza flotante, los plásticos pueden ensuciarse con la vida marina y los sedimentos que causan que los elementos se hundan en el lecho marino. Por ejemplo, los fondos marinos de poca profundidad en Brasil estaban más contaminados que los litorales vecinos (Oigman-Pszczol & Creed 2007), lo que indica que el lecho marino puede ser un fregadero final incluso para los desechos marinos inicialmente boyantes (Barnes et al., 2009). En algunas localidades de Europa, se ha sugerido que las cantidades en el lecho marino pueden superar los 10 000 ejemplares/ha, y se han reportado a más de 1000 m por debajo de la superficie del océano (Gregory 2009). Los datos cuantitativos sobre la abundancia de escombros en el lecho marino son todavía muy limitados, pero hay preocupaciones de que las tasas de degradación en el mar profundo serán especialmente lentas debido a la oscuridad y el frío (Barnes et al., 2009).

El monitoreo de la abundancia de escombros es importante para establecer las tasas de acumulación y la efectividad de cualquier medida de remediación. La mayoría de los estudios evalúan la abundancia de todos los tipos de desechos antropogénicos, incluidos los datos sobre plásticos y / o artículos de plástico como categoría. En general, la abundancia de escombros en los litorales ha sido ampliamente monitoreada, en comparación con las prospecciones de los océanos abiertos o del lecho marino. Además de registrar los desechos, es necesario recopilar datos sobre las fuentes; Para los desechos plásticos, esto debe incluir descargas de ríos y alcantarillados junto con el comportamiento de desechos. Los datos limitados que hemos sugerido indican que los impulsos de las aguas pluviales constituyen un importante camino para los escombros de la tierra al mar, con 81 g/m3 de desechos plásticos durante los eventos de alto flujo en los Estados Unidos (Ryan et al. Los métodos para controlar la abundancia de desechos antropogénicos (incluidos los plásticos) a menudo varían considerablemente entre los países y las organizaciones, lo que aumenta las dificultades para interpretar las tendencias. Como consecuencia, el Programa de las Naciones Unidas para el Medio Ambiente y la Comisión OSPAR están tomando medidas para introducir protocolos estandarizados (OSPAR 2007, Cheshire et al., 2009). Algunas tendencias son evidentes, sin embargo, típicamente con un aumento en la abundancia de escombros y de fragmentos entre los años 60 y los años 90 (Barnes et al., 2009).

Más recientemente, la abundancia en la superficie del mar en algunas regiones y en algunas costas parece estabilizarse, mientras que en otras áreas como el Pacífico Gyre hay informes de aumentos considerables. En las costas, las cantidades de escombros, predominantemente plásticas, son mayores en el Hemisferio Norte que en el Hemisferio Sur (Barnes 2005). La abundancia de escombros es mayor adyacente a los centros urbanos y a las playas más frecuentadas y hay evidencia de que los plásticos se están acumulando (Barnes et al 2009, Ryan et al., 2009). Barnes et al. (2009) consideran que es probable que la contaminación de hábitats remotos, como el mar profundo y las regiones polares, aumente a medida que los desechos se transportan allí desde zonas más densamente pobladas. 

Sin embargo, al permitir la variabilidad entre hábitats y lugares, parece inevitable que la cantidad de escombros en el ambiente en su conjunto siga aumentando, a menos que todos cambiemos nuestras prácticas. Incluso con tales cambios, los desechos plásticos que ya están en el medio ambiente persistirán durante un tiempo considerable. La persistencia de los desechos plásticos y los riesgos ambientales asociados se ilustran conmovedormente por Barnes et al. (2009) que describen los restos que se originaron de un avión, los cuales fueron ingeridos por un albatros unos 60 años después de que el avión se hubiera estrellado.

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