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¿Qué es un pez?



¿Qué es un pez?

Los peces abarcan una enorme rama de linajes de animales, todos comparten el hecho de ser Craneata, animales con cráneo verdadero, esta distinción reemplaza al antiguo termino vertebrados, debido a que un linaje de peces llamados Mixinos, poseen notocordio en lugar de vertebras verdaderas  (Hickman et al 2007).

A demás de carecer de verdaderas vertebras, los mixinos también carecen de mandíbula y extremidades. Entre los peces tenemos varios linajes, entre los más importantes podemos contar a los peces sin mandíbula como las lampreas y los mixinos, a los peces cartilaginosos, a los peces óseos y entre los peces óseos las dos ramas principales serán los peces con aletas radiadas o actinopterigios y aquellos con aletas lobuladas o sarcopterigios. (Helfman et al 1997). 
Figura QP-01. Un esturión

Sin embargo, ninguno de estos datos es una definición de pez, y de hecho la concepción común de pez se aproxima más a la de un animal acuático, cubierto con escamas, generalmente ectotermico y que respira por medio de branquias. Esta definición tiene problema por muchas puntas, en primera, existen peces que no requieren de sus branquias para respirar, existen otros peces que se pueden desplazar temporalmente en tierra, y en última instancia a nivel académico, el grupo peces no es válido taxonómicamente debido a que omite a descendientes del ancestro común de los peces.

Para que en taxonomía un grupo sea válido, este debe incluir a todas las ramas que se desprenden del ancestro común de ese grupo, a esos casos se le denomina grupo monofilético. Si agrupamos organismos que descienden de diferentes ancestros, se le denomina grupo polifilético y no es válido ya que el criterio de agrupación no es natural (relación filial). Cuando agrupamos a algunos descendientes y a otros no, se le denomina, grupo parafilético y ese es el caso del grupo comúnmente llamado peces.
Figura QP-02. Un tiburón, son peses con esqueleto cartilaginoso.

Los análisis genéticos y de anatomía comparada, revelan que los actinopteriogios, entre todos los peces vivos, son los seres vivos mas cercanamente relacionados con los vertebrados terrestres (Takezaki 2004), que de aquí en adelante denominaremos tetrápodos. Esto quiere decir que, en el grupo peces deberíamos incluir a los vertebrados terrestres, cosa que va en contra de la misma definición intuitiva de pez, y es por ello que en lugar de pez en taxonomía se utiliza la expresión Craniata que incluye desde los mixininos pasando por todas las clases de peces hasta los vertebrados terrestres.
Figura QP-03. Los mixinos son peces sin mandíbulas y sin vertebras aunque si poseen cráneos.

Por lo anterior la definición se pez no será útil a la hora de diferenciarlos de un tetrápodo, por lo tanto, miremos la definición de tetrápodo. Los tetrápodos son animales con cuatro extremidades. En ese orden de ideas, la diferenciación principal para diferenciar a un pez de un tetrápodo será, que posea cuatro extremidades y que estas no sean aletas. Ahora, como diferenciar una extremidad de una aleta es una cuestión bastante compleja dado que, como en las ballenas o en las focas, se han dado casos en que las extremidades vuelven a ser aletas.

En todo caso, en este escrito usaremos a los radios como un aspecto clave, si la extremidad aún tiene radios, entonces aun será denominable como aleta aunque, sean aletas muy modificadas.




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